¿Puede una aplicación ayudar a evitar colisiones entre bicicletas y automóviles en el Sendero Burke-Gilman? Los estudiantes de la UW lo están probando

La posibilidad de un accidente ocurre cada pocos minutos en el Burke-Gilman Trail: Un ciclista está pasando entre alisos y arces que ocultan el tráfico. Un automovilista acaba de girar hacia el lago Washington y no puede ver a los usuarios de los senderos que se acercan a la carretera por ambos lados.

En el futuro, una aplicación de carreras de coches podría advertirles a ambos, si un experimento realizado por estudiantes graduados de la Universidad de Washington da resultado.

El equipo de UW está instalando tres sensores alimentados por energía solar este mes a lo largo del sendero en Lake Forest Park, cerca del cruce de Highway 522 y Ballinger Way Northeast. Cada uno de ellos contiene un módulo que detecta los dispositivos cercanos equipados con Bluetooth, de modo que cuando el teléfono de un ciclista se encuentra a unos 10 metros, su presencia se transmite a los teléfonos cercanos, a los sistemas de navegación de los vehículos y a los sensores vecinos.

Para utilizar el sistema, los viajeros tendrían que descargar y activar la aplicación.

En los días cálidos, más de 2.000 corredores pueden pasar por los lugares más concurridos del Burke-Gilman. En el área donde se están instalando los sensores, los automovilistas cruzan el camino para llegar a las casas y al histórico Lake Forest Park Civic Club a lo largo de la orilla del lago.

Los sensores de trayectoria representan una estrategia novedosa dentro de la floreciente ciencia de los vehículos conectados. “Algunos autos podrían decirle si viene otro auto, pero no pueden ver a los peatones o a los ciclistas”, dice el Laboratorio de Investigación y Aplicaciones Inteligentes para el Transporte (STAR) de la UW.

“Prácticamente todo el mundo tiene un teléfono inteligente”, y por lo tanto un sistema basado en aplicaciones puede propagarse rápidamente, dijo Yifan Zhuang, estudiante de doctorado en el equipo. El sistema de detección STAR aún requiere meses de pruebas, por parte de los investigadores que llevan el equipo, antes de que las aplicaciones puedan estar disponibles al público, dijo Zhuang.

La propuesta técnica de STAR obtuvo el apoyo de la Junta Nacional de Investigación del Transporte, parte de la Academia Nacional de Ciencias, Ingeniería y Medicina. Una prueba preliminar en el campus de la UW lo encontró cerca del 90 por ciento confiable, dijo el documento de la propuesta. Los transmisores pueden funcionar de 20 a 30 días con batería si falla la recarga solar, dijo Zhuang.

Lake Forest Park ya está equipado con señales, límites de velocidad bajos, y señales que, de ser obedecidas, evitarían choques. Pero Zhuang dijo que la derecha legal sigue trayendo coches y bicicletas a la proximidad donde una aplicación podría mejorar la seguridad.

En el cruce de Ballinger, el sendero se curva hacia la carretera 522 y el semáforo de cruce de la intersección, lo que provoca que los ciclistas que van hacia el sur tengan que seguir una línea de visión corta. Sólo un accidente de bicicleta sin lesiones fue reportado en la esquina entre el 2013 y el 17, dice un mapa estatal del bufete de abogados Colburn Law Firm of Issaquah.

A nivel nacional, las víctimas de los “usuarios vulnerables” han aumentado desde 2009. El año pasado 5,977 peatones y 783 ciclistas murieron en accidentes en todo el país.

Pero la estrategia STAR plantea interrogantes: ¿La gente se volvería demasiado dependiente de la tecnología, en lugar de velocidades más lentas y contacto visual, para evitar accidentes? ¿La aplicación discrimina a aquellos que no pueden permitirse un plan de telefonía móvil, o desean disfrutar de la ruta e-free?

“Imagínate, si llegamos a un sitio donde ocho de cada 10 lo tienen y dos de cada 10 no lo tienen. Robert Schneider, presidente del comité de peatones de la Junta de Investigación de Transporte y profesor de la Universidad de Wisconsin, Milwaukee, dijo que “estos dos grupos están en riesgo”. “Hay cosas por las que preocuparse, pero es muy valioso tener nueva tecnología que reduzca el riesgo de colisiones.”

Toyota ya ofrece reconocimiento peatonal basado en láser y radar para calles rectas y bien iluminadas, a la vez que advierte a los conductores que permanezcan alerta y sean responsables. Potencialmente, el software para evitar a los peatones podría salvar 800 vidas al año, dice el Centro Volpe del Departamento de Transporte de Estados Unidos.

La aplicación STAR añade la ventaja de “ver” a la vuelta de las esquinas o por la noche. No se sabe cómo reaccionarían los conductores aquí. Un estudio británico encontró que el momento más preciso para advertir a los conductores es dos segundos antes del impacto, pero apenas es tiempo suficiente para frenar, por lo que los automovilistas prefirieron cinco segundos incluso si eso disparaba algunas falsas alarmas.

El usuario frecuente del sendero Patrick Hering, paseando a su perro junto a los investigadores de la UW a principios de este mes, dijo: “Si ando en bicicleta, siempre pienso que todo el mundo me va a pegar, así que me quito de en medio”.

Claire Martini, directora de políticas del Club de Bicicletas Cascade, de 16.500 miembros, predice que los ciclistas seguirán confiando en sus sentidos de la vista y el oído, en lugar de en las aplicaciones.

“Con la conducción distraída en aumento y ya una de las principales causas de accidentes, es contraintuitivo que la gente mire sus teléfonos cuando se aproximan a una zona de alto conflicto”, dijo. Zhuang dijo que el equipo tiene la intención de construir eventualmente un “método de alerta sin visión” usando audio o vibración.

Martini prefiere las paradas de cuatro vías, o luces intermitentes de color ámbar que se activan automáticamente cuando se acerca un ciclista, como en el carril bici protegido de Westlake Avenue en Seattle. Mejor aún, construir rutas conectadas de carriles para bicicletas protegidos que eliminen los conflictos, dijo.

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